-----------------------------------------------------------------------
   Ray Russell. The Better Man.
   OCR & spellcheck by HarryFan, 18 August 2000
   -----------------------------------------------------------------------


   Она была привлекательна, грациозна и уверена в себе. Впрочем,  если  бы
она не обладала этими качествами, ничего бы не изменилось. Главное было  в
том, что она была женщиной. Решающим же  явилось  то,  что,  по  имевшимся
сведениям, она была последней женщиной.
   Поэтому она была надеждой Земли и наградой, которую следовало добыть  в
поединке. Два ее поклонника -  последние  представители  мужского  пола  -
готовились драться насмерть. Победитель должен был стать  новым  Адамом  и
начать новую жизнь в раю, покрытом руинами и пеплом.
   - Отбросьте оружие,  -  сказала  женщина.  -  Мертвых  было  более  чем
достаточно. Давайте разумно решим, кто из нас лучше.
   Один из мужчин - лысый и хромой - сказал:
   - Меня зовут Джон, и  именно  я  лучший  представитель  мужского  пола.
Правда, я, как говорится, не мальчик и выгляжу  не  столь  привлекательно,
как хотелось бы, да и на одно ухо плохо слышу. К тому же привязался ко мне
этот кашель... И зубы у меня вставные. Я точно не  знаю,  кроме  того,  до
какой степени мои гены поражены воздействием  радиации.  Но  я  образован,
владею многими  профессиями  и,  надеюсь,  достаточно  умен,  принимая  во
внимание опыт моих лет.
   - Спасибо, Джон, - сказала женщина сладким голосом.  -  А  вы,  молодой
человек?
   -  Меня  зовут  Девятым,  -  сказал  второй  претендент  -  высокий   и
привлекательный, - но я вовсе не человек. Мое  полное  имя  Девять  Четыре
Шесть Три Семь, запятая. Ноль Ноль Пять Два Восемь. Я андроид. Но я  самый
лучший мужчина.
   Джон расхохотался.
   - Лучший мужчина! Манекен с пластиковыми костями, химическим  раствором
вместо крови и искусственными мускулами! Смешно!
   - Почему, Девятый, вам кажется,  что  вы  лучший  мужчина?  -  спросила
женщина.
   Девятый откашлялся.
   - Не стану утомлять вас рассказом об истории  роботов  и  андроидов,  -
начал он.
   - Избавь нас, пожалуйста, от этого! - вмешался Джон.
   - Но я уверен, что  оба  вы  знаете,  -  продолжал  Девятый,  -  о  тех
усовершенствованиях,  которые  имели  место   на   протяжении   нескольких
последних столетий в технологии производства андроидов.
   - У них появились глаза, которые функционируют, как нормальные глаза, а
не объективы телевизионных камер... - небрежно сказал Джон.
   - У них растут ногти и волосы, - вспомнила женщина.
   - Они избавляются от съеденного и выпитого точно  так  же,  как  мы,  -
буркнул Джон и галантно добавил: - Извините, мисс.
   - Они могут смеяться, плакать, - добавила женщина и улыбнулась.
   - Совершенно верно, - согласился Девятый и тоже улыбнулся. -  Мы  стали
намного более совершенными и  потому,  естественно,  обладаем  более  ярко
выраженными человеческими чертами. Ведь до сих  пор  человеческое  тело  и
мозг являются машинами с наивысшим  коэффициентом  полезного  действия.  С
некоторой натяжкой можно утверждать, что, по мере того как вы,  люди,  все
больше и больше теряли человеческий облик - у вас появились  искусственные
зубы, носы,  пластиковые  суставы  и  грудная  клетка,  не  говоря  уже  о
патологических изменениях под воздействием радиации, -  мы  андроиды,  все
больше и больше становились похожими на людей. Ирония судьбы...
   - Да, - сказал Джон, зевая от скуки.
   - Послушай, Джон, - обратился к нему Девятый, -  дело  в  том,  что  ты
становишься старым и слабым, в  то  время  как  мое  тело  -  хотя  оно  и
искусственное - просуществует, при должном уходе,  еще  сотню  лет.  Кроме
того, я сильнее тебя, лучше тебя  вижу  и  слышу,  у  меня  более  быстрая
реакция. Все это очень важно для построения нового мира. Так что, - развел
руками Девятый, - о чем тут спорить?
   - Но ты забываешь об одном... - с достоинством произнес Джон.
   - Нисколько! - возразил Десятый. - Было время,  когда  нас,  андроидов,
собирали в лабораториях  и  на  конвейерах,  но,  уверяю  тебя,  от  этого
отказались. Слишком дорого. Пока об этом знают немногие, но уже в  течение
некоторого времени более простым и дешевым оказался способ конструирования
андроидов таким образом, что они могут сами себя воспроизводить. Во  время
некоторых  сверхсекретных  экспериментов  в  лабораториях   было   реально
доказано, что, по меньшей мере теоретически,  мы  можем  даже...  э-э-э...
вступать в брак с женщинами.
   - Ты хочешь сказать... - заикаясь и брызгая  слюной,  выдавил  из  себя
Джон,  -  хочешь  сказать,  что  вы  способны  с  ними...   совокупляться?
Неслыханно! Мерзко... Давать потомство? Потомство человека и андроида? Это
абсурд!
   - Ты так думаешь? - улыбнулся Девятый. - Но это правда.
   Красотка долго разглядывала приятного на  вид,  мускулистого  Девятого,
затем обернулась к хилому, кашляющему Джону.
   - Боюсь, Джон, что Девятый прав, - сказала она с оттенком грусти. -  Он
лучший... мужчина.
   В ответ Джон вздохнул, но ничего  не  ответил.  Он  медленно  пополз  в
кружевную тень кустарника. Несколько мгновений спустя  раздался  одиночный
выстрел и звук падающего на землю тела.
   - Бедняга Джон, - сказала женщина. - Мне было его так жалко...
   - Мне тоже, - подтвердил Девятый, - но такова жизнь.
   Он отвел свою невесту в хижину, которая теперь  должна  была  стать  их
домом.
   - Знаешь, - признался он, - я очень опасался, что образованность Джона,
его практичность и ум - что все  это  может  склонить  чашу  весов  в  его
пользу...
   - Так едва не случилось.
   - Да, я знаю. Именно потому я придумал эту невинную выдумку -  будто  я
андроид. Меня зовут не  Девятый,  а  Билл.  И  я  человек  -  на  все  сто
процентов!
   - Так я и думал! - торжествующе закричал Джон, появляясь из-за  кустов.
- Ты не только обманщик, но и дурак! Поверил, будто я застрелился...
   Джон обернулся к красотке.
   - Дорогая, неужели ты такое заслужила? Это  же  беспринципный  человек!
Олух   с   красивым   телом...   морально   нечистоплотный   и   умственно
неполноценный! И он лучший мужчина?
   Женщина заколебалась, по это длилось только мгновение.
   - Нет, Джон. Отцом новой расы должен стать человек умный и благородный.
Ты лучший мужчина.
   - Принимая во внимание то обстоятельство, что здесь нет  судей  и  жюри
присяжных, - заявил Джон, - я беру на себя  ответственность  за  вынесение
приговора Биллу за его лживость, ловкачество и преступления перед  будущим
человечеством. Приговор короткий - смерть!
   Джон прострелил Биллу голову, и молодой поклонник упал бездыханным.
   - А теперь, женушка, - сказал Джон, молодо поблескивая  глазами,  -  не
будем терять драгоценного времени. Нужно дать начало новой расе людей.  Я,
признаться, не так молод и не столь привлекателен, как покойный Билл,  по,
думаю, ты скоро убедишься, что и в моем  возрасте  можно  быть  в  хорошей
форме.
   - Ты, случайно, не андроид? - поинтересовалась женщина.
   - Билл, между  прочим,  был  абсолютно  прав  в  том,  что  касается...
э-э-э... совместимости человека и андроида, - заметил Джон. - Я затеял всю
эту перепалку только потому,  что  мне  не  хотелось  тебя  терять.  Таким
образом, в действительности не было бы никакой  разницы,  если  бы  я  был
андроидом. Тем не менее, заверяю тебя, что я полноценный человек, если это
имеет значение.
   Женщина мило улыбнулась ему и взяла его за руку.
   - Очень приятно, - сказала она. - Если это не имеет значения, то  я  не
человек.
   И  чтобы  сгладить  впечатление,  она   наградила   мужа   великолепным
натуральным поцелуем.

Популярность: 1, Last-modified: Sun, 04 Mar 2001 20:42:27 GMT